数学之美系列十:有限状态机和地址识别

数学之美系列十:有限状态机和地址识别

地址的识别和分析是本地搜索必不可少的技术,尽管有许多识别和分析地址的方法,最有效的是有限状态机。

一个有限状态机是一个特殊的有向图(参见有关图论的系列),它包括一些状态(节点)和连接这些状态的有向弧。下图是一个识别中国地址的有限状态机的简单的例子。

数学之美系列十:有限状态机和地址识别

每一个有限状态机都有一个启始状态和一个终止状态和若干中间状态。每一条弧上带有从一个状态进入下一个状态的条件。比如,在上图中,当前的状态是“省”,如果遇到一个词组和(区)县名有关,我们就进入状态“区县”;如果遇到的下一个词组和城市有关,那么我们就进入“市”的状态,如此等等。如果一条地址能从状态机的起始状态经过状态机的若干中间状态,走到终止状态,那么这条地址则有效,否则无效。比如说,“北京市双清路83号”对于上面的有限状态来讲有效,而“上海市辽宁省马家庄”则无效(因为无法从市走回到省)。

使用有限状态机识别地址,关键要解决两个问题,即通过一些有效的地址建立状态机,以及给定一个有限状态机后,地址字串的匹配算法。好在这两个问题都有现成的算法。有了关于地址的有限状态机后,我们就可又用它分析网页,找出网页中的地址部分,建立本地搜索的数据库。同样,我们也可以对用户输入的查询进行分析,挑出其中描述地址的部分,当然,剩下的关键词就是用户要找的内容。比如,对于用户输入的“北京市双清路附近的酒家”,Google 本地会自动识别出地址“北京市双清路”和要找的对象“酒家”。

上述基于有限状态机的地址识别方法在实用中会有一些问题:当用户输入的地址不太标准或者有错别字时,有限状态机会束手无策,因为它只能进行严格匹配。(其实,有限状态机在计算机科学中早期的成功应用是在程序语言编译器的设计中。一个能运行的程序在语法上必须是没有错的,所以不需要模糊匹配。而自然语言则很随意,无法用简单的语法描述。)

为了解决这个问题,我们希望有一个能进行模糊匹配、并给出一个字串为正确地址的可能性。为了实现这一目的,科学家们提出了基于概率的有限状态机。这种基于概率的有限状态机和离散的马尔可夫链(详见前面关于马尔可夫模型的系列)基本上等效。

在八十年代以前,尽管有不少人使用基于概率的有限状态机,但都是为自己的应用设计专用的有限状态机的程序。九十年代以后,随着有限状态机在自然语言处理的广泛应用,不少科学家致力于编写通用的有限状态机程序库。其中,最成功的是前 AT&T 实验室的三位科学家,莫瑞(Mohri), 皮瑞尔(Pereira) 和瑞利(Riley)。他们三人花了很多年时间,编写成一个通用的基于概率的有限状态机 C 语言工具库。由于 AT&T 有对学术界免费提供各种编程工具的好传统,他们三人也把自己多年的心血拿出来和同行们共享。可惜好景不长,AT&T 实验室风光不再,这三个人都离开了 AT&T,莫瑞成了纽约大学的教授,皮瑞尔当了宾西法尼亚大学计算机系系主任,而瑞利成了 Google 的研究员,AT&T 实验室的新东家不再免费提供有限状态机 C 语言工具库。虽然此前莫瑞等人公布了他们的详细算法,但是省略了实现的细节。因此在学术界,不少科学家能够重写同样功能的工具库,但是很难达到 AT&T 工具库的效率(即运算速度),这的确是一件令人遗憾的事。

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